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(絵)海老原優

 僕らが子供の頃、河童は妖怪以外の何物でもなかった。だが、ここ数年のオカルトシーンでは、河童は単なる妖怪ではなく生物、つまりUMAとしても扱われている。だから「河童=妖怪」として育った40歳以上のマスコミ関係者に、「河童は妖怪なんですか? UMAなんですか?」と、よく尋ねられることがある。OK! ここでそうなった経緯を話して、その疑問を晴らしてもらおうではないか。

 まずは河童の起源を簡単に。河童伝説は全国にあるが、大雑把に東日本と西日本に大別できる。東日本では、名匠・左甚五郎作によるワラ人形や、陰陽師・安倍晴明が作った紙人形に命を吹き込んだものが河童になったという伝承がある。西日本で代表的な説は、熊本県八代市にある「河童渡来之碑」に記してある。1500年ほど前に中国の黄河から泳いで渡ってきた河伯(かはく)一族が、肥後城主・加藤清正に追放されて以降、「河伯」転じて「河童」と称されるようになったとあるのだ。

 ベイシックな河童のイメージは、どこからインスパイアされたのだろうか。その姿は、濡れて頭のテッペンが扁平になったニホンカワウソを昔の人が見て、頭に皿のある妖怪を想像したという説。「尻子玉を抜く」という行為は、水死者の肛門が弛緩してパカ~っと開いているのを見て、川や池に潜む妖怪の仕業と恐れた、ということらしい。尻子玉って何って? イボ痔みたいな? 違うよ、魂の元だよ!

 ここら辺までは、民俗学者や妖怪研究家たちによって語り尽くされてきた河童考だが、1980年代に入って、河童史に残る劇的な事件が発生した。

 1985年、長崎県対馬で河童に似た生物が住民に目撃され、長さ約13センチある3本指の足跡が見つかった。さらに1991年には宮崎県西都市の民家でも、同様の足跡が多数発見されたのだ。「河童は空想上の動物ではなく、実際に生きている未知の生物では?」という考えが、超常現象研究家によって唱えられるようになったのがこの頃だ。そして、ここを起点に河童は日本の枠から飛び出し、ワールドワイドな展開を見せていくのだ。

 まず「ダイノソアロイド説」。これはカナダのデール・A・ラッセル博士が唱えた「恐竜が絶滅せずに進化し、高い知能を獲得していたら」と仮定した恐竜人間ダイノソアロイドで、これを超常現象研究の重鎮・南山宏先生が河童の正体に当てはめたのだ。なるほど、ダイノソアロイドの想像図を見ると、なんとなく河童に似ている。

 そして、やっぱり人気なのが「宇宙人説」。UFO墜落で有名なロズウェル事件などに登場するグレイが河童だというのだ。皿やクチバシはヘルメットのパーツで、甲羅は水中で呼吸するためのスキューバタンクだ。そういえば『ウルトラセブン』のテペト星人や、米米CLUB石井竜也が監督を務めた『河童』でも、河童の正体は宇宙人だったな。

 しかしだ、これだけで終わらないのが「河童=宇宙人説」。実はこれまでの宇宙人騒動は米軍の情報操作で、グレイは宇宙人ではなく、地球に太古から住んでいた水棲人類という説もあるのだ。まるで小栗虫太郎の冒険小説『人外魔境』に出てくる水棲人インコラ・パルストリスだが、「かつては水中適応する類人猿が存在していた」と真面目に提唱する科学者もいて、あながち突飛な説ではなさそうだ(突飛?)。

 そこでUMAマニアなら思い浮かぶのが、世界各地で目撃される水陸両生UMA。米国オハイオ州で1958年に、手足に水かきがあるカエルのような怪人がカエルのように車に轢かれ、1972年にも警察官に目撃された。その1972年にカナダのブリティツシュコロンビア州ティティス湖では、頭に6本のトゲを生やし鱗に覆われた半魚人が少年に怪我を負わせた。1987年にはフランスのビスケー湾のビーチで、全身緑色の鱗に覆われた半魚人に人々が追い回される事件が起こった。奴らは異国の河童だったのだろうか?

 おわかりいただけたであろうか。このように現代の河童は、「UMAの可能性を秘めた妖怪」といったニュアンスで語られているのだ。この夏、みなさんも海や湖で遊泳を楽しむでしょうが、尻子玉を抜かれないように充分注意してね!

■天野ミチヒロ
1960年東京出身。UMA(未確認生物)研究 家。キングギドラやガラモンなどをこよなく愛す昭和怪獣マニア。趣味は、怪獣フィギュアと絶滅映像作品の収集。総合格闘技道場「ファイト ネス」所属。著書に『放送禁止映像大全』(文春文庫)、『未確認生物学!』(メディアファクトリー)、『本当にいる世界の未知生物 (UMA)案内』(笠倉出版)など。新刊に、『蘇る封印映像』(宝島社)がある
ウェブ連載・「幻の映画を観た! 怪獣怪人大集合」



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